Discover Italy & Italian Culture

(photo by  Moyan Brenn used under terms of Creative Commons license.)
italian culture








Who are the Italians?


Entertaining at home

Dining out


City Life





In  studying  the  Italian  Headstart  course,  you  have  shown your  awareness  of  the  important  role  that  language  plays  in  getting  to  know  the  people  of  another  country.  Almost  everyone appreciates  the  efforts  of  a  foreign  visitor  to  speak  the  language  of  a  host  country,  and  the  Italians  are  no  exception.  Even  if your  efforts  at  first  fall  short  of  your  expectations,  you'll  find  Italians  eager  to  help  you.  As  soon  as  you've mastered  only  a  few  phrases,  you'll  find  a  special  welcome will  be  extended  to  you  practically  everywhere  you  go  in  Italy.

 Along  with  language  ability,  a  genuine  interest  in  the cultural  life of  a  host  country  can  also  work  wonders.  Like people  everywhere,  Italians  are  pleased  to  discover  that  foreign visitors  are  interested  in  their way  of  life  and  in  their  history, their  customs,  and  their  achievements  as  a  nation.  In  turn,  you will  discover  that  learning  about  Italian  culture  will  help  you in  your  language  study,  since  true  mastery  of  any  language  requires  an  understanding  of  the  people  who  speak  it.  This  booklet offers  only  a  brief  introduction  to  a  rich  and  varied  culture that  has  evolved  over  many  centuries.  You  will  find  many  opportunities  to  learn  more  during  your  stay  in  Italy.  To  get  started, read  through  this  booklet.  Decide  to  make  the  most  of  your  stay in  Italy  by  learning  as  mush  as  you  can  about  your  host  country, its  people,  and  its  language.

(photo by  Moyan Brenn used under terms of Creative Commons license.)

italian coast


 Back to top



It's easy  to  locate  Italy  on  any  map  of  Europe.  Using  only a  bit  of  imagination  you  can  recognize  at  once  the  famous  high-heeled  boot  shape  of  the  Italian  peninsula  jutting  into  the Mediterranean.  At  the  toe  of  the  boot  is  the  island  of  Sicily. To  the  west  is  the  island  of  Sardinia.  Detailed  maps  show  the many  small  islands  just  offshore,  such  as  Elba  and  Capri. Altogether,  these  land  masses - the  peninsular  mainland,  the two  large  islands,  and  the  many  small  islands,  make  up  the Italian  Republic  (Repubblica  Italiana), more  simply  known  as Italy  (Italia).


The  total  area  of  all  these  land  masses  is  actually  much less  than  that  of  California.  Italy  has  about  116,000  square miles  compared  to  California's  approximately  158,000.


The  population  of  Italy  is  about  56  million,  or  roughly one-fourth  that  of  the  United  States.  In  Italy  you  will  encounter  a  population  density  that  is  considerably  greater  than  you are  accustomed  to.  The  squeeze  may  be  four,  five,  or  more  times as  great.


Most  of  Italy  is mountainous,  or  at  least  hilly,  and  in many parts  of  the  country  farming  is  truly  uphill  work.  In  northernmost  Italy  are  the  Alps,  the  highest  mountains  in  Europe,  so high  that  they  are  snow-capped  the  year  round.  Running  almost the  entire  length  of  the  Italian peninsula  are  the  Apennines, also  a  formidable  range,  with  masses  of  jagged  cliffs,  barren plateaus,  and  peaks  reaching  nearly  10,000  feet.


Much  of  Italy's  soil  is  poor,  and  life  is  hard  for  those  who try  to  make  a  living  from  it.  Much  agricultural  land  is  suited only  for  growing  grapes  and  olives  or  for  grazing  sheep  and goats.  Italy  has  about  3,000  miles  of  coastline,  and  in  many places  the  coastal  lowlands  provide  some  good  cultivation. The  lowlands  of  southern  Italy,  for  example,  are  well  known  for their  dependable  crops  of  citrus  fruits.  But  the  best  farmland is  in  the  Po  Valley  in  the  north.


 (photo by  Riccardo Nobile used under terms of Creative Commons license.)scooter italy


The  Po  Valley  covers  about  one-sixth  of  Italy.  Flowing  a winding  course  eastward  through  the  valley,  the  220-mile  long Po  River  is  Italy's  only  long  river.  Rushing  into  it from  the north  are  several  tributaries  formed  by  the  drainage  of  melting Alpine  ice  and  snow.  Generations  of  Italian  farmers  have  created hundreds  of  miles  of  irrigation  canals  to  carry  these  life-giving  waters  to  the  farthest  reaches  of  the  valley  floor.  In the  twentieth  century,  the  rushing  northern  rivers  have  been harnessed  to  generate  hydroelectric  power  to  support  heavy industry.


From  the  Po  Valley  come  large  crops  of  wheat,  rice,  sugar beets,  and  a  wide  variety  of  other  vegetables.  The  region  is also  known  for  its  fine  herds  of  cattle  and  its  abundant  orchards of  apples  and  peaches.  Even  so,  Italy's  large  population  requires  imports  of  grain  and  other  foodstuffs  from  other  countries. About  the  only  farm  products  that  Italy  produces  in  exportable quantities  are  citrus  fruits,  olive  oil,  wines,  and  cheeses.


 The  Alps  form  a  curved  barrier  that  separates  Italy  from  the  rest  of  Europe.  On  the  other  side  of  the  mountains  are  France, Switzerland,  Austria,  and  Yugoslavia. Although  the  Alps  have been  crossed  by  the  roost  determined  enemies,  in  the  past  they have  helped  protect  Italy  from  invaders  from  the  north.  One famous  crossing  was  accomplished  with  elephants  by  Hannibal  of Carthage  in  his  war  against  the  Romans  in  the  third  century  B.C.


Today  a  lot of  Italians  make  their  homes  on  the  southern slopes  of  the  Alps  overlooking  the  Po  Valley.  Alpine  Italy, as  the  region  is  called,  along  with  the  Po  Valley  region,  the peninsula,  and  the  Mediterranean  islands,  form  four  divisions of  Italy  along  strictly  geographic  lines.  Some  geographers  refer to  these  divisions  as  "the  four  Italys."  If  the  Alps  have  separated  the  Italians  from  the  other  peoples  of  Europe,  the  Apennines  have  separated  the  Italians  from  each  other.  In  the  past, regional  differences  have  kept  Italians  from  unifying  as  a  nation. Regional  differences  are  still strong  influences  in  Italian  politics  and  social  life.  In  some  ways  they  add  rich  variety  to Italian  culture  because  regions  continue  to  take  great  pride  in their  local  customs.  These  may  include  a  colorful  annual  festival celebrated  nowhere  else  in  quite  the  same  way,  or  a  special touch  in  making  wine  or  cooking  pasta.  But  regionalism  is  still the  cause  of  rivalry  and  political  and economic  differences. The  greatest  rift of  all  is  a  general  one  between  Italians  of the  north  and  south.  No  one  knows  the  precise  dividing  line between  peoples  of  the  north  and  south.  What  is well  known  is that  most  heavy  industry,  good  farmland,  and  a  greater  share  of the  nation's  wealth  are  concentrated  in  the  far  north.  In  comparison  with  southerners,  northerners  are  reputed  to  be  tough-minded  realists  who  perform  well  in  business  enterprises.  Southerners  are  reputed  to  be  more  easygoing  and  more  appreciative of  the  arts,  and  they  find  the  leisure  necessary  to  enjoy  them.


Even  the  climates  of  the  north  and  south  are  different. Although  the  Alps  protect  northerners  from  the  severe  winters of  Europe,  the  climate  of  northern  Italy  is  similar  to  that of the  rest of  Europe  or  the  American  Midwest,  with  warm  summers and  winter  snowfall.  Southerners enjoy a Mediterranean climate with  sunny  days  much  of  the  year-round  and  with  mild  winters without  snow.  It can  get  very  cold  in  the  mountains  in  winter and  very  hot  along  the  coasts  in  summer.  Sicily  enjoys  a  more moderate  climate  than  some  other  parts  of  the  country.  Sicilian winters  are  warm  and  sunny  by  day,  with  chilly  nights.  Summers in  Sicily  are  hot,  but  light  sea  breezes  blow  across  the  island. Spring  and  fall  are  about  the  same  in  Italy  as  in  the  American l1idwest.  They  are  ideal  seasons  for  traveling,  which  is  why most  tourists  choose  these  times  of  year  to  visit  Italy.


Italy  is  divided  into  20  regions.  Its  two  independent  states are  Città  del  Vaticano  and  San  Marino.  The  capital  is  Roma, while  Milano  is  considered  the  economic capital.  An  intense provincialism  is  a  particular  feature  of  Italy;  in  fact  only  in 1870  did  Italy  achieve  national  unity. A  region  in  Italy  is  a  political  division  similar  to  a  state in  the  United  States.  Within  each  region  are  provinces  just as there  are  counties  in  American  states.  When  we  speak  of  the regions  of  Italy,  however,  we  are  speaking  of  cultural  as  well as  political  divisions.  At  one  time  Italy's  regions  were  independent  entities with  their  own  cultures  and  customs  and  today still preserve  their  own  identities  and  traditions.


 Back to top




In  the  fourteenth  century,  people  from  different  regions  of Italy  spoke  and  wrote  in  related  speech  types  (dialects)  derived from  Latin.  The  works  of  one  writer,  Dante  Alighiere,  born  in Florence  in  the  region  of  Tuscany,  gained  such  prestige  that  his style  was  imitated  by  others.  Consequently,  Tuscan  gradually became  a  model  for  speaking  and  writing,  and  learned  Italians agreed  to  use  it as  a  basis  for  an  idealized  Latin.  Today  this Italian,  called  Idealized  Standard  Italian  (ISI),  is  taught  in schools  throughout  Italy.  Although  based  on  Tuscan,  ISI  also incorporates  certain  features  from  other  dialects.


Italians  pronounce  ISI  with  the  accents  of  their  particular regions.  These  different  pronunciations,  together  with  regional features  of  vocabulary  and  grammar,  constitute  modern  dialects.


Some  of  these  dialects  are  accepted  as  standard  and  are  referred to  as  Practical  Standard  Italian  (PSI);  others,  not  so  accepted, are  called  Nonstandard  Italian  (NSI).  Many  Italians  speak  PSI and  NSI,  but  NSI  is  not  used  with  outsiders.  The  dialects  of NSI  are  so  diverse  that  many  are  mutually  unintelligible.  A Venetian  and  a  Roman,  for  example,  or  a  Sicilian  and  a  Tuscan, would  have  difficulty  understanding  each  other  if  they  spoke  in their  local  (NSI)  dialects.


Typically  an  Italian of  this  generation  knows  NSI,  learns ISI  in  school,  but  speaks  PSI  in  everyday  business  and  social activities.


(photo by  Rodrigo Soldon used under terms of Creative Commons license.)
ponte vecchio


Sicilian  is  Italic  in  structure,  one  of  the  numerous  neo-Latin  dialects  that  evolved  in  the  Holy  Roman  Empire  during  the Middle  Ages.  The  Sicilian  dialect  (considered  a  language  by some)  has  many  words  and  expressions  that  distinguish  it from other  Italian  dialects.  Even  within  Sicily  itself,  there  are significant  differences  in  the  dialects  of  the  provinces  and sometimes  even  in  those  of  neighboring  towns.  In  this,  Sicily  is no  different  from  any  other  place  in  the  world.  When  a  few Americans  get  together,  it is  not  too  difficult  to  tell  if one

comes  from  Boston,  New  York,  New  Orleans,  or  Chicago.


Most  Sicilians,  as  well  as  inhabitants  of  the  Italian peninsula  and  the  neighboring  islands  belonging  to  the  Republic  of Italy,  understand  standard  Italian.  It is  a  different  story, however,  when  they  speak  the  national  language -frequently  you will  hear  differences  in  grammar  or  pronunciation.  For  instance, in  Sicilian,

-          many  e's and  all  final  e's become  i's,

-          many  o's  and  all  final  o's  become  u's,

-          double  l's usually  become  double  d's.


The  Catanian  dialect  also  has  its own  peculiarities:

-          initial  g's  become  y's,

-          initial ch  sounds  (c  followed  by  i  or  e) become  sh's.























illi (Lat) 

iddu  from  the  Latin  illu















 Back to top




Stories  of  the  Italians  before  the  founding  of  Rome  are  a combination  of  history  and  legend.  Even  stories  about  early Rome  include  many  myths.  What  seems  likely  is  that  the  city was  founded  in  the  eighth  century  B.C.  by  Latins,  a  tribal  people who  had  lived  in  Italy  for  many  centuries.  The  year  756  is the  traditional  date  given  for  the  founding  of  Rome, and  legend says  the  name  was  derived  from  its  founder,  the  Latin  King Romulus.


At  first  the  Romans  ruled  only  a  small  part  of  Italy,  but  by 509  B.C.  they  had  conquered  the  neighboring  Etruscans  and  gained control  of  the  peninsula.


After  consolidating  their  hold  on  Italy,  the  Romans  carved out  a  vast  empire  by  establishing  their  mastery  over  all  countries  bordering  on  the  Mediterranean,  thus  dominating  all  the then  civilized  nations  of  the  West.  By  the  end  of  the  first  century  B.C.,  Roman  armies  had  pushed  northward  to  defeat  tribal kingdoms  in  western  Europe  and  Britain.  Julius  Caesar's  perceived  ambitions  to  bring  an  end  to  republican  rule  led  to  his assassination,  but  his  nephew,  Augustus,  took  advantage  of  the drift  toward  monarchy  and  became  Rome's  first  emperor  in  17  B.C.


As  centuries  passed, the  Roman  Empire  weakened.  In  A.D.  476 the  last emperor  was  overthrown  and  Rome  fell.  At  the  height of  the  empire  it was  said  that  "all  roads  lead  to  Rome".  Indeed, Roman  engineers  had  overseen  the  construction  of  a  system  of excellent  roads  that  extended  to  some  of  the  farthest  reaches  of the  empire.  Like  these  roads,  Roman  art  and  technology  radiated out  from  Italy.  Roman  concepts  of  law  and  political  administration  were  passed  on  to  the  people  of  western  Europe  to  become the  basis  of  their  emerging  civilizations.  The  European  Romance languages  (Spanish,  Portuguese,  French,  Rumanian)  developed  from the  Latin  of  the  Romans,  and  Latin  had  a  strong  influence  on  other European  languages  as  well.


The  second  great  era  during  which  the  Italians  did  much  to determine  the  course  of  western  civilization  carne  centuries  later. Renaissance  means  "rebirth,"  and  it is  the  name  given  to  the period  of  European  history  from  around  1350  to  1550  when  a  new spirit of  adventure  and  discovery  transformed  the  western  world. Several  of  the  great  men  of  history  were  part  of  the  Italian Renaissance.  It was the  time  of  Columbus,  Vespucci,  and  Marco Polo.  Michelangelo,  Da  Vinci,  and  Raphael  all  lived  during  the Renaissance.


Renaissance  Italy  was  not  a  unified  nation.  The  great  cities - Genoa,  Naples,  Milan,  Florence,  Venice,  Pisa  - all  operated as  sovereign  states.  A  large  portion  of  central  Italy  (which included  Rome)  was  known  as  the  Papal  States  and  was  ruled  by popes  who  were  soldiers  as  well  as  princes  of  the  Church.  Rivalries  among  the  city-states  were  intense  and  even  led  to  warfare.


It was  a  time  of  intrigue  and  diplomacy  as  1eaders  sought  to create  alliances  and  maintain  balances  of  power.  Diplomats  in other  countries  wou1d  one  day  study  the  po1itical  history  of the  Ita1ian  Renaissance  for  practical 1essons  in  statecraft.


During  the  Renaissance,  wealthy  patrons  commissioned  artists to  produce  works  that  would  glorify  their  cities.  The  Church paid  artists  to  produce  works  on  religious  themes.  An  astonishing  amount  of  Renaissance  art  has  withstood  the  test of  time. Renaissance  works  are  national  treasures  in  which  Italians  today take  great  pride.


Foreign  invasions  brought  an  end  to  the  Renaissance,  In  the years  and  centuries  that  followed,  Italy  carne  to  be  dominated by  the  Spanish,  the  French  under  Napo1eon  Bonaparte,  and  the Austrians.  In  the  nineteenth  century  a  movement  called  Risorgimento  sought  to  unite  Italy  into  one  kingdom.  The  movement's  aims were  partly  achieved  in  1861  when  parts  of  Italy  agreed  to  unite under  King  Victor  Emmanuel  II.  Giuseppe  Garibaldi  emerged  as a  hero  of  the  struggle.  In  1870  the  rest  of  Italy  joined  the kingdom.  Italy  had  become  a  poor  country  and  experienced  economic  hardship  in  the  years  that  followed.  Many  Italians  emigrated,  many  of  them  to  the  United  States.  Italy  joined with the  Allies  to  fight  against  the  Germans  in World  War  I. Much fighting  took  place  in  northern  Italy,  and  at  the  end  of  the war  economic  troubles  were  very  severe.  Benito  Mussolini  took control  of  the  government  in  1922  and  set  up  a  fascist  dictatorship.  Italy  entered  World  War  II  on  the  side  of  Germany,  but defeats  in  North  Africa  and  Sicily  turned  the  people  against Mussolini.  Mussolini  was  removed  from  power,  and  from  1943 until  the  end  of  the  war  Italy  fought  on  the  side  of  the  Allies. In  1946  Italians  voted  to  adopt  a  republican  form  of  government.


Italy  has  been  a  parliamentary  republic  since  1946.  The head  of  state  is  the  president,  who  is  elected  by  the  parliament for  a  seven-year  term.  Unlike  the  president  of  the  United  States, the  president  of  Italy  does  not  wield  executive  power.  Executive power  is  in  the  hands  of  a  prime  minister  who  is  a  member  of

parliament  elected  to  this  high  office  by  other  members  of parliament.  Parliament  consists  of  two  houses,  a  Chamber  of Deputies  (about  600  members)  and  a  Senate  (about  300  members). Members  of  parliament  are  affiliated with  political  parties  and are  elected  by  popular  vote  to  serve  five-year  terms.


 Back to top


 (photo by  Salvatore Gerace used under terms of Creative Commons license.)venice carnival

Who  are the Italians

No  country  is more  alive  with  color  and  excitement.  Italians love  to  get  together  for  good  food,  wine,  and  spirited  conversation.  Speech  is  rapid  and  accompanied  by  expressive  gestures. Laughter  comes  easily,  and  so  does  intense  argument,  even  over matters  of  no  apparent  significance  at  all.  What  sounds  like  the rumblings  of  a  murderous  feud,  complete  with  the  banging  of  fists on  tables,  can  easily  prove  to  be  a  minor  disagreement  that  is quickly  settled  and  forgotten.  Music  is  everywhere.  Popular songs  and  opera  arias  pour  forth  from  radios.  A  man  sings  to himself, and  a  passerby  picks  up  the  tune.  An  entertainer  sings in  a  cafe, and  guests  and  waiters  join  in.  Harvests,  weddings, and  wedding  engagements  are  just  a  few  of the  occasions  that  are enthusiastically  celebrated  with  parties,  processions,  and  festivals.  It's  all  part  of  the  Italian  love  for  crowds  and  color.


Although  Italians  are  known  for  their  gregariousness  and excitability,  they  are  also  capable  of  taking  some  things  very seriously.  Most  Italians  have  strong  religious  convictions,  for example,  and  believe  in  the  power  of  prayer  to  get  them  through hard  times.  Family  responsibilities  are  taken  seriously.  Eras of  greatness  from  their  long  history  are  reflected  upon  with quiet  pride.  Italians  live  with  constant  reminders  of  past glories.  Practically  every  Italian  city  has  at  least  one  structure  or  monument  that  dates  back  to  the  Roman  Empire  or  the Renaissance,  the  two  eras  when  Italians  had  their  greatest  influence  on  western  civilization.


Probably  one  of  the  first  things  you'll  notice  in  Italy  is the  large  number  of  other  foreign  visitors  already  there.  It's a  very  popular  place  to  visit.  A  lot of  people  around  the  world would  happily  trade  places  with  you  in  order  to  enjoy  an  extended stay.


Every  year  the  number  of  foreigners  who  visit Italy  is  in the  tens  of  millions.  Many  are  government  and  business  representatives  who  participate  in  the  day-to-day  affairs  of  the  industrial  nation  that  is modern  Italy.  But  others  are  tourists, scholars,  artists,  and  even  pilgrims.  Some  are  fun-seekers  who come  to  bask  in  the  sunny  climate,  to  savor  the  fabulous  cuisine, or  to  enjoy  the  glamorous  nightlife  and  the  many  opportunities for  sports  and  recreation.  Visitors  with  an  interest  in  history may  follow  an  entirely  different  itinerary  and  see  world-famous ruins  and  structures  that  date  back  to  the  Roman  Empire  or  to the  Renaissance.  Some  visitors  go  on  spiritual  quests  to  sites where  Christian  traditions  were  born  and  where  Roman  Catholicism maintains  sturdy  institutions  that  have  global  outreach.  Other visitors  are  mostly  interested  in  the  vast  Italian  contribution to  western  art  and  music.  For  them,  Italy  offers  elegant  museums and  galleries  where  works  of  Italian  genius  are  preserved,  as well  as  concert  halls  and  opera  houses  where  time-honored  classics by  Italian  composers  are  lovingly  performed  by  some  of  the  world's finest  musicians.  Some  of  the  most  knowledgeable  admirers  of Italian  culture  choose  merely  to  stroll  the  streets  of  cities and  villages  to  take  in  the  wonders  of  Italian  architecture, to  pause  at  shops  and  stalls  where  craftsmen  market  their  wares, and  to  observe  Italians  practicing  the  art of  living,  Italian style.


Actually,  the  charm  and  dynamism  of  Italy  have  lured  foreign visitors  for  centuries,  and  Italians  have  a  tradition  of  extending a  hearty  welcome.  Italians  are  an  outgoing  people  who  enjoy meeting  other  people.  Many  Italians  speak  two  or  three  other European  languages  and  take  a  keen  interest  in  what's  going  on in  the  rest of  the  world.


As  an  American,  you  may  be  surprised  at  how  much  Italians know  about  the  United  States.  Of  course,  our  continent  was "discovered"  by  an  Italian  from  the  city of  Genoa  (Christofore Colombo)  and  named  for  an  Italian  from  the  city of  Florence (Amerigo  Vespucci).  A  lot of  Italian  families  have  branches  in the  United  States  as  a  result  of  immigration  that  began  in  heavy waves  around  the  turn  of  the  twentieth  century.  Today,  Italy and  the  United  States  are  NATO  allies  with  many  mutual  interests in  Europe  and  around  the  world.  English  is  a  popular  second  language  in  Italy,  and  many  Italians, especially  young  people, enjoy  American  entertainment  and  popular  culture  as  much  as Americans  do.


The  family  was,  and  to  a  considerable  extent  still is,  a fundamental  institution  in  Italian  society.  One  school  of thought  attributes  this  fact  to  the  political  instability of Italy  in  the  past  centuries  due  to  the  division  of  the  country into  many  small  states  and  to  the  many  foreign  dominations. According  to  this  theory,  the  individual  has  looked  for  security and  stability within  the  family  limits,  thus  creating  a  stronghold  of  loyalty  and  interests  in  the  family  itself.  Another possible  explanation  for  this  strong  family  unity  is  the influence  of  the  Catholic  religion  that  places  great  emphasis  on the  closeness  of  the  family  members.


Italian  youth,  even  at  the  present  time,  very  seldom  leave the  family  before  getting  married,  and  sometimes  they  continue to  live  with  the  family  even  after  marriage.  This  is  due  partly to  tradition  and  partly  to  economic  reasons.  Because  of  lack of  lodging  facilities  on  university  premises,  most  students continue  to  live  with  their  families  while  attending  a  university. Also,  most  students  do  not  work  while  studying  and  therefore cannot  afford  to  pay  for  rent  or  food.


Sometimes  young  couples  continue  to  live  with  their  parents because  they  need  each  other's  cooperation.  Elder  members  of the  family  often  need  health  assistance,  and,  since  an  increasing  number  of  women  work  outside  the  home,  young  parents need  day  care  for  their  children.


However,  although  family  unity  is  still very  strong  there is  nevertheless  a  growing  movement  in  the  younger  generation toward  a  less  family-based  society.  Marriage  is  no  longer considered  the  only  possible  status  for  a  women.  Women  have attained  legal  and  moral  equality,  and  increasing  numbers  of them  are  attaining  university  degrees  and  pursuing  careers.


With  the  increase  in  the  number  of  working  women  has  come a  decrease  in  the  rate  of  births  per  family.  The  basic  structure of  the  typical  Italian  family,  which  was  once  very  large,  is slowly  changing.  The  institution  of  divorce,  approved  in  1972, liberalized  family  life.  However,  after  an  initial  high  rate of  divorce  due  to  the  regularization  of  long-standing  problems in  family  situations,  the  rate  dropped  rather  conspicuously, leaving  the  impression  that  family  ties  still play  an  important role  in  Italian  society. Italians  receive  one  or  more  Christian  names  at  birth.


However,  only  the  first  one  is  actually  used,  even  on  documents, except  for  the  birth  certificate which  always  bears  all  the  names that  were  registered  at  the  town  hall  at  the  person's  birth.


As  a  general  rule,  a  child's  family  name,  or  last name,  is automatically  the  father's  last name,  even  for  children  born out  of  wedlock.


Women  who  marry  assume  their  husband's  names  and  generally use  only  that  name  for  social  purposes.  Legal  documents,  however,  will  show  both  names  as  follows:  Maria  Bianchi  in  Rossi, meaning  that  Bianchi  is  the  maiden  name  and  the  in  meaning "wife  of."  There  are  also  cases  in  which  a  married  woman  may use  either  both  names  or  only  her  maiden  name.  The  latter  is especially  true  if she  is  already  known  in  a  professional  field by  her  maiden  name.


In  no  case  does  an  Italian woman  use  the  first  and  last names  of  her  husband,  as  an  American  might  do  in  calling herself "Mrs.  George  Green,"  for  example.


Although  there  are  exceptions,  widows  generally  keep  their married  names  for  all  social  purposes,  but  all  legal  documents will  show  both  names  as  follows:  Maria  Bianchi  vedova  Rossi ("Maria  Bianchi,  widow  [of ]  Rossi").


Italians  love  to  talk,  but  they  also  tend  to  be  very  patient with  foreigners  who  have  difficulty  trying  to  speak  their  language.  At  such  times,  Italians  can  be  wonderfully  friendly.


Adults  usually  address  each  other  as  Signore  (Mr.),  Signora (Mrs.),  or  Signorina  (Miss).  They  also  use  the  word  Signor  in connection  with  a  person's  last name  or  in  connection  with  a person's  professional  title,  such  as  Dottore  (Doctor),  Professore (Professor),  Avvocato  (Lawyer),  etc.  The  word  Lei  (you)  is  a formal  usage  which  connotes  respectfulness.


Addressing  a  person  by  his  or  her  first  name  or  by  the  word Tu  (you)  connotes  familiarity,  and  such  usages  are  limited  to very  close  friends,  family  members,  and  children.


When  addressing  a  waitress  or  a store attendant,  Italians may  use  Signorina  or  Signora  on  the  basis  of  the  women's  age rather  than  on  her  actual  marital  status.


Italians  shake  hands  quite  readily,  not  only  when  they  are introduced,  but  also  when  they  get  together  with  old  friends. They  also  tend  to  shake  hands  upon  taking  their  leave. Sometimes,  especially  in  a  formal  setting,  a  gentleman will  greet  a  lady  by  kissing  her  hand.


Social  relationships  among  Italians  tend  to  be  conducted on  a  formal  basis  for  a  longer  period  of  time  than  Americans  are accustomed  to.  Cordiality,  long  acquaintance,  and  even  common interests  do  not  diminish  the  number  of  niceties  required  by etiquette.  Etiquette  itself  is  not  very  different  from  what Americans  are  used  to,  but  it is  closely  observed  for  a  longer period  of  time.


Italians  go  out  of  their  way  to  be  helpful  and  courteous  to foreigners.  Courtesy  dictates  that  you  offer  tips  to  porters, waiters,  cabdrivers,  bellboys,  and  others  in  service  occupations. However,  offering  tips  to  others,  simply  because  they  have  been kind  enough  to  offer  assistance,  can  be  considered  an  insult.


 Back to top




Italy  is  religiously  homogeneous,  with  99  percent  of  the people  Roman  Catholic.  Of  the  remaining  one  percent, Judaism  has  the  largest  number  of  members.


Catholicism  has  an  impact  on  every  facet  of  public  life. For  example,  in  all  public  ceremonies  there  is  always  a  representative  of  the  Catholic  clergy.  The  dedication  ceremony  for a  public  building  always  includes  a  blessing  by  a  Catholic priest.  In  public  schools  only  the  Catholic  religion  is  taught, although  students  are  now  free  to  choose  to  participate  or  not.


Not  all  Italian  Catholics  are  practicing  Catholics.  Some go  to  church  only  on  important  holidays  such  as  Christmas  and Easter.  It would  appear  that  some  Italians  are  Catholic  more out  of  tradition  than  because  of  personal  convictions.  However, whether  because  of  convictions  or  respect  for  tradition,  most Italians  marry  in  church,  baptize  their  children  in  the  Catholic ritual,  receive  First Communion,  and  are  buried  according  to Catholic  precepts.  In  recent  years  young  people  have  displayed a  new  interest  in  religion,  and  more  youngsters  are  seen  in

church  for  Sunday  mass,  especially  the  less  traditional  mass during  which  more  modern  music  is  played  and  instruments  other than  the  organ  are  used.  Since  the  papacy  of  Pope  Paul  VI,  the mass  has  been  celebrated  in  Italian  rather  than  Latin.


A  religious  phenomenon  that  takes  place  every  Sunday  in  Rome is  the  gathering  of  thousands  of  people  with  a  wide  range  of backgrounds  and  religious  beliefs  to  receive  the  Pope's blessing  in  St.  Peter's  Square.


An  interesting  tradition  is  the  festa  del  patrono.  Each city,  town,  or  village  has  a  patron  saint  to  whom  the  town  is particularly  devoted.  On  the  day  dedicated  to  their  saint,  the townspeople  celebrate  with  bands,  processions,  fireworks,  and often  a  fair.  Until  recently,  each  town  could  claim  the  day of  their  patron  saint  as  a  legal  holiday.  Now  most  religious holidays,  including  festa  del  patrono,  are  no  longer  legal holidays,  but  the  tradition  remains  even  in  large  cities.  In Milan,  for  instance,  the  opera  season  at  La  Scala  Opera  House (which  is  one  of  the  most  important  social  events)  always  starts on  St.  Ambrose's  Day,  the  day  of  Milan's  patron  saint.


If  you  visit a  church  or  cathedral,  it is  important  to  dress appropriately.  Even  though  dress  standards  have  relaxed  somewhat, you  will  not  be  permitted  to  enter  in  shorts,  T-shirts,  or  a dress  that  is  considered  immodest.

 (photo by  Andrés Nieto Porras used under terms of Creative Commons license.)toscana


 Back to top



Entertaining at home

Italians  enjoy  company, and  they  often  spend  their  evenings entertaining.


Although  there  are  differences  of  style  between  the  American and  the  Italian ways  of  entertaining,  none  of  these  is  so  striking as  to  cause  embarrassment.  Those  who  notice  these  differences will  usually  find  them  interesting.


The  first  thing  an  American  may  notice  at an  Italian  party (even  an  informal  one)  is  that  it is  less  casual  than  an  American party.  For  example,  the  buffet  dinner,  which  is  popular  in  the United  States,  is  almost  unknown  in  Italy.  This  does  not  mean that  Italians  are  stiff and  formal,  but  that  their  traditional way  of  entertaining  is  different.  Italians  do  not,  however, expect  to  be  entertained  so  formally  in  an  American  home.  They enjoy  the  more  relaxed  way,  but  they  usually  reserve  less  formal entertaining  to  small  groups  of  very  close  friends.


Dress  for  entertaining  at  home  is  also  a  bit more  formal  than in  the  United  States.  The  host  will  probably  wear  a  suit  and  the hostess  a  cocktail  dress.


At  a  seated  dinner,  especially  when  there  is  more  than  one table,  an  Italian  husband  and  his  wife  may  be  disappointed  in being  separated.  They  often  expect  to  sit together,  not  only  at the  same  table  but  also  next  to  each  other.  This  is  not  because they  do  not  wish  to  mix,  but  because  they  draw  a  sense  of  security from  each  other,  especially  in  a  foreign  environment  where  the language  is  often  a  barrier.


Table  manners  of  American  and  Italians  are  also  somewhat different.  Italians  use  the  knife  in  the  right  hand  and  do  not pass  the  fork  from  the  left hand  to  the  right  in  order  to  eat. The  main  dish,  meat  and  vegetables  alike,  is  always  eaten  with the  fork  in  the  left hand  while  the  knife  is  in  the  right  hand. Neither  hand  is  left on  one's  lap  when  not  being  used,  but  is kept  resting  on  the  table  next  to  the  plate.


The  salad  in  an  Italian  dinner  may  be  served  with  the  main course  or  separately  afterwards,  but  never  as  a  first  course.


Spaghetti  is  rolled  on  one's  fork  without  the  assistance  of a  spoon  in  the  other  hand.


Italians  drink  water  and/or  wine  with  their  meals.  For informal  dinners,  usually  only  one  kind  of  wine  is  served.  For more  elaborate  dinners  (depending  on  the  menu),  both  white  and  red wine  may  be  served.  One  small  but  important  detail  to  remember is  that  when  pouring  wine,  Italians  make  sure  that  they  pour  it with  the  palm  of  the  hand  facing  downward.  Especially  in  the south,  any  other  way  of  pouring  wine  may  bring  about  ill feelings. Popular  belief  has  it that  persons  condemned  by  the  Mafia  were warned  of  their  impending  death  by  being  offered  a  drink  poured with  the  palm  of  the  hand  facing  upward.


Without  the  hostess's  approval,  guests  do  not  smoke  at  the table  until  the  end  of  the  meal  when  coffee  is  served.


For  very  formal  receptions  or  for  a  first  invitation,  guests do  not  usually  bring  presents  in  person.  Instead,  a  plant  or bouquet  of  cut  flowers  is  usually  sent  a  few  hours  in  advance of  the  event.  This  gives  the  hostess  a  chance  to  set  up  the plant  or  flowers,  thus  adding  a  decoration  to  her  house.  If  not sent  before  the  event,  it is  also  acceptable  to  send  flowers  the following  day  with  a  thank-you  note.  (Chrysanthemums  are  never offered  to  a  hostess,  not  even  on  informal occasions,  because they  are  generally  associated  with  funerals.)  On  less  formal occasions,  a  special  bottle  of  wine  or  a  box  of  chocolates  is always  a  good  gift,  even  though  not  obligatory.


 (photo by  Robin used under terms of Creative Commons license.)italian wines


Before  a  dinner,  particularly  a  seated  one,  Italians  offer  a drink  with  tidbits  such  as  olives,  tiny  crackers  or  pretzels, but  not  the  cheeseballs,  chips,  vegetables  with  dips,  or  hot appetizers  that  Americans  are  accustomed  to.  Fancy  cocktails are  generally  not  served  in  Italian  homes.


At  a  formal  dinner,  the  guests  do  not  compliment  the  hostess on  the  food,  but  rather  on  the  interesting  and  pleasant  company.


An  invitation  for  dinner  usually  asks  guests  to  arrive  at 8  p.m.  or  later,  and  the  meal  may  be  served  anywhere  from  half an  hour  to  an  hour  after  that.


 Back to top


(photo by  Giorgio Leggio used under terms of Creative Commons license.)


Dining out

An  inexpensive,  family-run  restaurant  is  called  a  trattoria or  osteria.  The  word  ristorante  usually  refers  to  a  restaurant that  is  both  more  elegant  and  more  expensive  than  a  trattoria. The  ristorante  usually  has  a  longer  menu,  a  wine  list,  and  a more  formal  atmosphere.  Both  the  ristorante  and  the  trattoria / osteria  have  a  cover  charge  (coperto)  for  the  tablecloth,  the place  setting,  and  the  bread.  It is usually  the  first  item  on the  bill.


In  Italian  restaurants  one  may  either  be  seated  by  the  waiter or  select one's  own  table,  provided  it is  not  reserved  (riservato). When  ordering  a  meal,  one  may  order  the  complete  meal  at once  or  step-by-step,  one  course  at  a  time.


It is  important  to  realize  that  Italians  consider  any  pasta dish  (spaghetti,  macaroni,  noodles)  as  a  beginning  dish,  very much  like  a  soup,  which  does  not  constitute  a  meal  in  itself. When  Italians  simply  want  to  sample  some  pasta,  they  ask  for

half  a  serving  (mezza  porzione).  In  Italy,  pasta  dishes  are never  served  as  side  dishes.


Water  and  wine  are  served  in  pitchers  or  bottles,  never  in glasses.  Butter  is  served  only  in  formal  restaurants,  usually those  frequented  by  Americans.


A  service  charge  of  12  to  15  percent  is  added  to  the  "service-included"  (servizio  compreso)  bill.  If  the  service  was  very  good, it is  customary  to  leave  another  10  percent.  A  recent  law has  established  that  all  restaurants  must  give  patrons  an  itemized bill  (ricevuta  fiscale).  The  ricevuta  is  for  the  restaurant's bookkeeping.  Patrons  are  required  to  show  the  ricevuta  fiscale upon  request  to  the  tax  inspectors  who  run  spot  checks  at  restaurant  exits.  If  you  do  not  have  a  receipt,  both  you  and  the restaurant  could  be  fined.


Except  for  very  exclusive  restaurants  or  some  of  the  more elegant  hotel  dining  rooms,  men  are  not  required  to  wear  ties  or jackets,  especially  in  the  summer.


For  the  midday  meal  or  when  one  is  in  a  hurry,  a  tavola  calda (cafeteria)  or  rosticceria  (snack  bar  or  carry  out)  is  the  best bet.  Here  one  can  find  sandwiches,  small  pizzas,  ready-made  pasta dishes,  beer,  and  soft  drinks.  Triangular-shaped  tramezzini filled with  chicken,  salmon,  mushrooms,  and  other  delicacies  are excellent  sandwiches  for  a  quick  lunch.  Also  excellent  are  the suppli'  (large  rice  croquettes  filled  with  mozzarella  cheese  and bits  of  ground  meat,  chicken  giblets,  mushrooms,  etc.,  and  dipped in  a  batter  of  eggs  and  bread  crumbs  and  deep  fried  in  oil). Suppli'  (probably  from  the  French  word  for  “surpriset”  are  also referred  to  as  suppli'  al  filo  or  suppli'  al  telefono  since, when  eating  them,  the  long  strings  of  mozzarella  cheese  remind one  of  a  telephone  cord  (filo).


In  Italy,  a  pizzeria  is  a  restaurant with  a  limited  menu  but a  variety  of  pizzas.  Pizzas,  unlike  those  in  the  United  States, are  as  large  as dinner plates  and  are  not  served  precut.  Italian pizzas  also  have  fewer  toppings.  Also  be  aware  that  pepperoni (the  sausage)  does  not  exist  in  Italy  and  should  not  be  confused with  peperoni,  "peppers."


In  Italy  a  bar  is  actually  what  we  would  call  a  café.  It is an  institution  that  is  dear  to  the  hearts  of  modern  Italians. Italians  who  live  abroad  miss  it a  great  deal.  An  Italian may  go to  a  bar  alone  or  with  other  people.  The  bar  is  used  as  a  place to  meet  friends  before  going  somewhere  else  for  the  evening.  In small  towns  it is  a  place  to  spend  the  evening  watching  television. In  smaller  towns,  particularly  in  Sicily,  it is  not  advisable for  a  woman  to  go  alone.  Even  in  a  group,  a  woman  should  not acknowledge  the  presence  of  Italian men,  no  matter  how  hard they  stare  or  attempt  to  make  conversation.  A  woman's  attention to  a  man  to  whom  she  has  not  been  properly  introduced  can encourage  a  familiarity  that  she  may  not  want  and  may  have  difficulty  getting  out  of.


During  a  normal  day  many  Italians  visit a  bar  several  times. They  go  in  the  morning  for  espresso,  the  strong  black  coffee drawn  from  a  machine  and  served  hot  in  a  small  cup,  or  cappuccino, the  same  black  brew  served  hot  with  cream  in  a  glass.  They  go again  just before  lunch  for  an  aperitivo,  a  cocktail  to  stimulate the  appetite,  or  another  espresso.  After  lunch  they  order another  espresso.  They're  back  again  in  the  afternoon  for  more espresso,  perhaps  consumed  with  tramezzini.  They  return  for  a cocktail  before  supper  and  more  espresso  afterwards.  It is always  a  brief,  relaxing  pause  even  though  one  often  consumes drinks  while  standing  at  the  counter  instead  of  sitting at  a table.


To  order  a  cup  of  coffee  or  a  drink,  you  order  and  pay  at  the cashier's  desk  (la  cassa).  Then  the  receipt  (lo  scontrino)  is taken  to  the  counter  and  the  order  is  given  to  the  bartender.  An extra  lire  to  the  bartender  ensures  fast  service.  When  one is  served,  it is  customary  to  give  a  50-lire  tip  or  a  bit more for  a  large  party. Soft  drinks  are  served  without  ice,  but  it may  be  requested if desired. In  many  cafés  there  is  a  rest  room  that  may  be  used  by  either men  or  women.


 Back to top




Italian wines  are  many  and  varied.  They  differ  markedly from  the  wines  of  other  countries  and  from  each  other.  While some  Italian wines  are  produced  from  a  single  type  of  grape, many  are  made  from  a  precisely  specified  variety  of  grapes.


Italy  produces  more  wine  than  any  other  country  in  the world, more  than  two  billion gallons  per  year,  of  which  more than  280  million  gallons  are  exported.


Italy  produces  more  than  3,500  varieties  of  wine.  Most of  them  are  known  only  locally,  but  some  200  varieties  are well  known  among  wine  connoisseurs  around  the  world.  They include  elegant  wines  to  accompany  fine  dining,  robust  table wines,  light wines,  dry  wines,  still wines,  and  sparkling  wines.


Italians  generally  feel  that  light wines  go  best  with  light foods,  heavy  wines  go  best with  heavy  foods,  and  sweet  wines go  best  with  dessert.  Thus  white  wines,  which  are  generally light,  usually  accompany  fish  and  white  meat.  Red  wines,  which are  usually  stronger,  are  usually  served  with  red  meat.


Italians  know  that  aging  is  not  always  a  guarantee  of superior  quality  in  wines.  It is,  in  fact,  of  negative  value with  white  and  light-bodied  red  wines.


Italians  like  to  serve  the  white  wines  chilled  and  the red  wines  at  room  temperature.

(photo by  Fred used under terms of Creative Commons license.)



 Back to top


City life

Italy  has  been  an  urban-oriented  country  since  the  Renaissance. Of  course  the  great  cities  had  risen  during  the  Middle  Ages,  the approximately  800-year  span  that  preceded  the  Renaissance.  By the  later  Middle  Ages  many  cities  had  come  to  prove  themselves as  centers  of  political,  economic,  and  cultural  life.  This brought  about  the  development  of  a  phenomenon  of  urbanization that  was,  even  at  that  time,  rather  intense.  Whoever  wanted  to undertake  a  political,  commercial,  or  artistic  activity  resided  in a  city.  In  the  countryside,  small  towns  were  often  enclosed within  protective  walls  or  situated  on  the  slope  of  a  hill  to  be more  easily  defended.  These  towns  provided  lodgings  for  the landlord's  peasants  who  left  the  town  at  sunrise  to  work  the  land and  returned  at  sunset.  Even  today  to  a  certain  extent,  the Italian  lifestyle  reflects  this  pattern.


Many  of  the  Italian  cities  long  ago  reached  the  limits  to which  they  could  extend  their  boundaries.  As  a  result,  housing development  has  been  essentially  vertical,  and  today  most  urban Italians  live  in  apartments.  It is  estimated  that  about  60  percent  of  the  urban  dwellers  own  their  own  lodgings, and  that  about 40  percent  rent.  Forms  of  ownership  include  cooperatives (generally  the  owners  are  people  who  belong  to  the  same  professional  field)  and  condominiums.  The  two  have  specific  laws that  regulate  them.  Public  housing  is  found  in  most  large  cities, and  the  government  rents  apartments  to  low-income  families.


Further  urban  development  due  to  industrialization  has  given rise  to  vast  housing  complexes  (usually  in  the  form  of  apartment buildings  on  the  outskirts  of  cities).


Apartments  can  range  from  one  room  and  bathroom  (called monolocale)  to  very  large  apartments  with  as  many  rooms  and bathrooms  as  in  American  houses. Unfurnished  apartments  are very  bare,  with  no  light  fixtures  (not  even  light  bulbs),  no washer  and  dryer,  no  cabinets  in  kitchen  and  bathrooms, and  no kitchen  appliances.  Few  closets  (no  walk-in  closets)  are  found, and  then  only  in  the  more  modern  buildings.


Italians  still shop  for  groceries  several  times  a  week, preferring  fresh  vegetables  and  nonfrozen  foods.  Italian kitchens  are  not  very  large, and  Italian kitchen  appliances  are small  compared  to  American  ones.


Many  Italians  who  live  in  cities  feel  the  need  to  spend their  vacations  at  the  seashore,  in  the  mountains,  or  in  the countryside.  Wealthy  families,  and  even  many  middle-class families,  own  vacation  homes.  Often  families  of  peasant  origin, attracted  to  the  cities  by  industry,  retain  ties with  their  town of  origin  by  owning  a  piece  of  property  there.


 Back to top




Culture  and  music  form  a  most  important  part  of  Ita1ian  1ife, and  there  are  countless  official  and  unofficial  theaters  and concert  halls  in  every  major  city.  Although  most  of  them  are closed  in  the  summer,  many  open-air  performances  take  place  at that  time.


In  theaters,  curtain  time  is  9:15  or  9:30  p.m.  Matinees are  generally  on  Thursdays  and  Sundays  at  5  p.m.  and  cost  less than  evening  performances.  Most  theaters  close  one  night  a week,  usually  on  Monday.  Opening  night  at  the  theater  is  an elegant  event.


For  seating  purposes,  the  theater  is  divided  into  the  following  sections:  upper  balcony  (loggione),  balcony  (galleria),  upper dress  circle  (seconda  galleria),  balcony  dress  circle  (prima galleria),  box  (palco),  orchestra  (platea),  stall  (poltrone), and  front  stall  (poltronissime).  The  usher  is  referred  to  as la  maschera  and  is  generally  tipped.


Programs  and  refreshments  can  usually  be  bought  in  the  lobby during  intermission  (intervallo).


In  large  cities  there  are  a  few  English  language  theaters.


Opera  and  Ballet


The  official  opera  and  ballet  season  runs  from  November  to May.  In  the  summer  months,  open-air  operas  are  performed  in some  cities,  as,  for  example,  in  Rome,  Florence,  and  Verona.


Tickets  are  obtainable  from  the  box  office  (botteghino). Prices  differ  for  opening-night  performances,  regular  performances,  and  matinees  (Saturdays  and  Sundays).


Italy's  larger  cities  offer  many  concerts,  many  free  of charge.  Often  concerts  are  given  in  churches,  especially  during the  summer  season.



Very  few  movie  theaters  show  movies  in  their original  language  (versione  originale).  Most  movies  are  dubbed (doppiati)  in  Ita1ian.


Tickets  cannot  be  bought  in  advance,  but  usually  there  is  no 1ine  outside  theaters. Schedules  are  posted  for  the  start of a  movie,  but  you  can  enter  the  theater  at any  time.  Movies generally  run  continuously.  The  usher  (maschera)  is  generally tipped  from  500  to  1,000  lire depending  on  the  number  of  people in  your  party.


In  the  larger  Italian  cities,  there  are  different  categories (visioni)  of  movie  theaters.·  There  are  those  that  show  first-run  features  (prima  visione),  those  that  show  second  run  features (seconda  visione),  and  others.


Sale  parrochiali  are  small  movie  theaters  attached  to churches,  often  serving  local  groups  of  people.  The  Cineclub shows  classic  or  avant-garde  movies.


Films  are  classified  as  follows:


light comedy





(a  episodi)

(short  stories)






science  fiction










In  addition,  certain  films  are  marked  as  vietato/proibito ai  minori,  "minors  not  allowed,"  or  vietato/proibito  ai  minori di  18  anni,  "below  18  not  allowed."



Large  cities  offer  a  form  of  entertainment  called  the  teatro cabaret.  These  entertainments  are  offered  in  small  halls  or theaters.  Avant-garde  in  style,  they  are  mostly  dedicated  to political  and  social  satire.  Sometimes  spectators  may  have dinner  or  drinks  during  the  show.


Nightclubs  and  Discotheques

The  traditional  nightclub  (locale  notturno)  belongs  to  the past,  even  if a  few  still offer  to  a  nostalgic  public  the  thrill of  a  live  band.  What  has  taken  the  place  of  the  nightclub  is the  discotheque  (discoteca).  Discotheques  are  either  public  or private  (for  members  only)  and  have  disc  jockeys  who  select  the music.  It is  not  unusual  for  men  or  women  without  dates  to  get on  the  dance  floor  singly  or  in  pairs  and  rearrange  into  male-female  couples  during  the  dance.



The  three  major  television  stations  (Rate  l,  Rate  2,  Rate  3) are  owned  and  operated  by  the  RAI  (Radio  Televisione  Italiana), a  government  entity which, up  to  a  few  years  ago, had  a  monopoly  on both  television  and  radio  communications. Now  a  number  of  private stations  transmit  programs  that are  often  of  uneven  quality.


Furthermore,  in  some  Italian cities  it is  possible  to  receive telecasts  (trasmissioni)  in  French  from  France,  in  French  or Italian  from  Switzerland  and  Monaco  (Monte  Carlo),  and  in  other languages  from  other  countries  in  Europe.


Except  for  diplomatic  personnel,  all  residents  of  Italy,  both Italian and  foreign,  have  to  pay  a  single  subscription  fee (canone)  to  the  RAI  TV  corporation  for  the  use  of  one  or  more television  sets.  The  amount  of  this  tax  changes  depending  on whether  the  set  is  in  color  or  black  and  white.  The  canone  is payable  in a  lump  sum  or  in  two  yearly  installments.


 Back to top




The  national  sport  in  Italy  is  soccer  (calcio).  Every  Sunday from  September  through  January  the  great  stadiums  of  the  country are  filled with  cheering  crowds.  Youngsters  can  be  seen  dribbling a  ball  on  almost  every  back  street,  but,  in  the  final  analysis, calcio  as  a  sport  is  practiced  almost  exclusively  by  professionals.


In  1982  the  Italian National  Soccer  team  won  the  coveted  World Soccer  Championship  in Madrid.  This  was  the  third  time  that Italy  has  won  the  championship  cup,  the  most  recent  previous victory  having  been  in  1938.  The  entire  country  literally closed down  to  celebrate.


Another  popular  Italian  sport  is  bicycle-racing,  both  on roads  and  on  racing  tracks.  The  most  popular  race  is  the  Giro d'Italia, which  lasts  21  days.  Contestants  crisscross  the country  in  every  direction,  often  climbing  difficult mountain passes.


In  recent  years,  more  emphasis  has  been  put  on  the  physical benefits  that  are  derived  from  sports  and,  as  a  result,  many parents  enroll  their  children  either  in  private  sport  clubs  or in  C.O.N.I.  (Comitato  Olimpico  Nazionale  Italiano).  C.O.N.I. provides  the  facilities  and  equipment  for  hundreds  of  clubs  and organizations  and  trains  athletes  in  32  different  sports.  Its prices  are  moderate  and  it has  a  very  large  membership.


Unlike  those  in  the  United  States,  Italian  schools  and  universities  do  not  place  much  emphasis  on  sports,  partly  because  of a  shortage  or  lack  of  facilities  and  partly  because  Italians prefer  to  practice  sports  more  on  an  individual  basis than  on  a  team  basis.  On  an  individual  basis,  however,  it is possible  to  practice  a  complete  variety  of  sports  at prices  that range  from  reasonable  to  expensive.

(photo by  Monica Kelly used under terms of Creative Commons license.)

Back to top